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El Sistema de Explotación del Nalón ocupa una superficie de 5.442,323 kilómetros cuadrados, encerrados dentro de un perímetro de 540 kilómetros, siendo el de mayor tamaño entre los 20 sistemas de la Confederación Hidrográfica del Cantábrico. Limita al norte con el mar y al sur con la provincia de León. Su superficie se encuentra íntegra en la Comunidad Autónoma de Asturias. Este terreno está compartido por 42 municipios.

Medio Físico

El sistema del Nalón es tan amplio que sus altitudes pasan desde el nivel del mar hasta superar ligeramente los 2.400 metros de altitud, aunque la mitad del territorio se encuentra por debajo de los 600 metros y muy poco supera los 1.400, aumentando la altitud siempre de norte a sur, según nos acercamos al eje de la Cordillera Cantábrica que limita meridionalmente la cuenca hidrográfica. Las pendientes son bajas en la costa, en el tercio septentrional, pero aumentan en la parte sur, hasta el punto que la mitad del terreno tiene más del 40% de pendiente.

La litología es muy compleja, con abundantes cabalgamientos y fracturas que trazan una curva que se cerrará hacia el este, en los Picos de Europa. Forman bandas de Pizarras, areniscas y cuarcitas, paleozoicas principalmente, mientras que en la parte suroriental se encuentra la conocida como "Cuenca Minera" por sus abundantes paquetes de carbón que han sido largamente explotados hasta la actualidad.

Climatología

En este caso las estaciones de referencia se encuentran dentro del sistema estudiado. De sus climogramas podemos interpolar que el clima interior será semejante al de Oviedo, el más cercano al centro sistema de explotación. En él podemos ver como las precipitaciones son muy abundantes, especialmente durante el otoño y la primavera, superando la cantidad anual de 974 mm, siendo elevada durante todo el año, ya que no tenemos periodos de aridez durante el verano. La estación con características más diferenciadas es la de Ponferrada con un clima mediterráneo continental subhúmedo, característico de las zonas de transición entre el clima mediterráneo continental y el clima templado oceánico.

Sistema Hídrico

El Sistema del Nalón abarca cuatro cuencas hidrográficas, tres de ellas muy pequeñas, como son las de Avilés, Aboño, y sobre todo la del Piles, en Gijón, y otra que es la más grande de las del norte, la del Nalón, que desemboca en su ría entre San Juan de La Arena y San Esteban de Pravia. Dado su tamaño, podemos dividir esta red en dos grandes subcuencas, la del Narcea, que se une por su parte oeste en Pravia a la del Nalón, la mayor. Ésta última, a su vez, se puede dividir entre otras subcuencas de menor tamaño, pero aún así de gran entidad, como son las del Cubia, Nora o Caudal. Una cuenca tan amplia tiene un gran caudal de agua, y además pasa por la zona más industrializada y habitada de Asturias, que se encuentra represada en varios embalses que han de producir la potencia eléctrica suficiente para satisfacer sus necesidades. La parte sur, más elevada y retocada por los hielos glaciares, presenta gran cantidad de lagos naturales. En total, los ríos recorren 1.272 kilómetros para drenar esta área.

Ocupación

El sistema del Nalón es el de mayor tamaño y más poblado de todos los sistemas, encontrando el triángulo formado por las tres ciudades más importantes de la comunidad asturiana, Oviedo, Gijón y Avilés, además de las cuencas mineras y la zona central, el conjunto más poblado del Principado de Asturias. Nos encontramos con una zona de alta densidad, con núcleos de todos los tipos; agrícolas, mineros, indistriales, urbanos o costeros. También encontramos una alta densidad de infraestructuras de transporte.

Usos

El área central de Asturias se reparte principalmente en dos usos; por una parte los bosques autóctonos de frondosas, más abundantes de lo que se podría pensar dado que se trata de un área densamente urbanizada, aunque se ciña esta población a la parte llana de los valles junto a los grandes ríos, en detrimento de los cultivos, y por otra parte, los prados, que ocupan gran parte de las laderas, más inaccesibles. Es una zona muy industrializada, con abundantes minas subterráneas y a cielo abierto, así como escombreras que recogen los materiales derivados de las actividades extractivas, y cuenta con las mayores poblaciones de la región

Figuras de Protección

A pesar de tratarse de un área densamente poblado e industrializado, que ha desnaturalizado el territorio, este sistema encuentra que el 40% de su superficie se encuentra bajo alguna figura de protección, sobre todo por la parte sur del sistema, donde la inaccesibilidad de la montaña ha permitido mantener su estado. También la franja costera concentra una buena cantidad de zonas protegidas. Así nos encontramos en total con 23 Lugares de Interés Comunitario, 8 Zonas de Especial Protección de Aves y 4 Reservas de La Biosfera.

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